Sitio de Ostende

El Milagro de Empel


El 8 de diciembre de 1585 se producía la milagrosa victoria de los Tercios españoles en la isla de Bommel sobre las tropas holandesas, gracias a la "mediación" de la Virgen de la Inmaculada Concepción.   

Inmersos en la Guerra de los 80 años, y tras tomar Amberes, las tropas españolas del conde Pedro Ernesto de Mansfeld se dirigieron hacia el norte de la región de Brabante, por orden de Alejandro Farnesio, para socorrer a las poblaciones católicas que estaban siendo atacadas por los protestantes y enfrentarse a los ejércitos enemigos que allí se encontraban.

Para finales de noviembre de 1585 Mansfeld había llegado ya al río Mosa y se disponía a instalar su ejército en Alost. Desde allí ordenó a los Tercios de Francisco de Bobadilla, Agustín Íñiguez y Cristóbal de Mondragón, a los que se uniría la compañía de arcabuceros a caballo del capitán Juan García de Toledo, que ocuparan la isla de Bommel, situada entre los ríos Mosa y Waal, y de apenas 25 kilómetros de longitud y unos 9 de anchura máxima. En total, la fuerza la constituían unos 5.000 hombres repartidos en 61 banderas.

La empresa se consideraba más que temeraria, dada la facilidad con la que la isla se podía inundar rompiendo los diques que existían en ambos ríos, y dejando atrapados a sus ocupantes. A pesar de ello se procedió a su ocupación siguiendo las órdenes establecidas. Tras haber sido ocupada la isla completamente el 2 de diciembre, el Tercio bajo el mando de Francisco de Bobadilla quedó en ella para guarecerla mientras que Mansfeld partía con el resto del ejército hacia Harpen.

La máxima preocupación del maestre español era la seguridad de sus tropas y combatir el frío de aquella época. Bobadilla había dispuesto bien a sus hombres, mandando varias patrullas a proteger los diques y fortificando varias posiciones clave por si los holandeses trataban de atacar. El almirante de la flota holandesa, el teniente general Felipe de Hohenlohe-Neuenstein, conocido por los españoles como Holac, llegó a las inmediaciones de la zona, y se situó entre los diques de Empel y Bolduque-Hertogenboch con una flota de 10 navíos y hasta un centenar de barcos menores con numerosa tropa.

Holac se dispuso a rodear a los españoles que se encontraban en Bommel. Ahora los tercios estaban completamente bloqueados y expuestos al fuego de la artillería de los buques protestantes, que también iban repletos de arcabuceros y mosqueteros. El general holandés no escatimó en recursos, sabiendo que si acababa con la fuerza española de Bommel complicaría sobremanera la situación del ejército de Mansfeld. 

De esta manera mandó varias compañías de infantes holandeses a hacerse con los diques e inundar las posiciones españolas. Muchos fueron los intentos holandeses para romper los diques, pero los españoles resistieron como buenamente pudieron diversas acometidas durante toda la noche, pero toda resistencia tiene un límite, y más aún cuando la superioridad numérica y logística de la fuerza de Holac era abrumadora. De este modo los holandeses consiguieron abrir varios diques. Era la mañana del día 5 de diciembre.

La situación de los hombres de Bobadilla era desesperada; mientras que algunas tropas, acantonadas en las cercanas poblaciones de Dril, Rosan o Hurwenen, pudieron refugiarse a tiempo, el agua empezó a anegar gran parte de la isla y el maestre de campo mandó abandonar su posición fortificada para dirigirse a la zona más elevada de la isla: el monte de Empel, en el que se encontraban los restos de un antiguo castillo y una pequeña capilla. Sería el lugar elegido para resistir.

Desde allí, completamente rodeados por el agua, los sufridos infantes españoles se conjuraron para aguantar hasta ser socorridos o hasta perder la vida. Por su parte los holandeses dispusieron su flota y comenzaron a abrir fuego a placer contra los tercios a primera hora de la tarde. La artillería de los buques enemigos descargaba toda su furia, mientras que los barcos de menor calado eran capaces de acercarse hasta tener a los hombres de Bobadilla al alcance de sus arcabuceros y mosqueteros embarcados. Sin duda aquella situación debió ser un auténtico infierno.

Los españoles tuvieron que esperar al abrigo de la noche para poder devolver el golpe y ahuyentar temporalmente a los holandeses. Con unos pocos cañones que habían logrado salvar, y amparados en la oscuridad reinante, lanzaron un contraataque y consiguieron mantener a raya al enemigo mientras Bobadilla aprovechaba el respiro que le ofrecía el repliegue momentáneo de los holandeses para enviar en barca emisarios al conde de Mansfeld, al maestre de campo Juan del Águila, y al propio duque de Parma, solicitando urgente auxilio. 

Pero duró poco la alegría entre los sitiados y a la mañana siguiente, con las primeras luces, volvieron los ataques de los hombres del almirante Holac. Mientras los hombres del Tercio de Bobadilla resistían como buenamente podían, Mansfeld, que había vuelto sobre sus pasos enterado de las terribles noticias que recibía desde Bommel, llegó a la orillas del río Mosa junto al Tercio de Juan del Águila. Desde allí podía ver al Tercio de Bobadilla mas no podía enlazar de ninguna manera con sus hombres, desesperando al verlos expuestos a tan funesto destino.

El almirante Holac, que ya había combatido a los españoles en Steenbergen o Geertruidenberg, conocía bien el espíritu de sacrificio de éstos y su tenacidad en el combate, así que para evitar bajas y sorpresas inoportunas, decidió ofrecer una honrosa rendición al maestre Bobadilla. Éste no dudó un instante, entendiendo la oferta como una ofensa, y con la gallardía que caracterizaba a los aguerridos soldados de España, respondió orgullosamente que "los infantes españoles prefieren la muerte a la deshonra. Ya hablaremos de capitulación después de muertos".

El emisario holandés enviado a negociar la rendición de los españoles también comunicó a Francisco de Bobadilla la mala nueva del fallecimiento del capitán Melchor Martínez, que había sido herido y capturado mientras trataba de cruzar el río en bote para pedir socorro, ofreciendo a los españoles la posibilidad de recuperar su cuerpo y así enterrarlo como manda la tradición y con los honores correspondientes. Bobadilla agradeció el humanitario gesto y le entregó al holandés unos cuantos escudos de oro.

Los sitiados se aprestaron a construir un fuerte junto a la iglesia de Empel para protegerse del fuego enemigo el día 6, recibiendo información de un emisario de Mansfeld que, incapaz de llegar a sus hombres, les notificó que tenía una flota con diversas embarcaciones a tan solo 10 kilómetros preparada para atacar por su retaguardia al enemigo. Pero el asalto nunca llegó; los holandeses consiguieron frenar el socorro destruyendo la flotilla española. La situación tornó desesperada para los sitiados cuando además se acabaron los víveres y la leña para hacer fuego y así poder hacer frente a las bajas temperaturas de la época. Cuesta imaginar el terrible frío que, mezclado con la elevada humedad, debía calar hasta los huesos de los españoles.

Descubrimiento de la Virgen Inmaculada. Por Ferrer-Dalmau

El sábado 7 de diciembre, y mientras cavaba una trinchera para resguardarse del viento y del frío, un soldado español descubría una tabla pintada con la imagen de la virgen "de colores tan vivos y limpios como si se hubiera acabado de hacer", según relató el cronista de la época Alonso Vázquez. Tal cosa sin duda alguna parecía un signo divino, por eso la imagen fue llevada en procesión a la iglesia, donde los españoles improvisaron un altar sobre una bandera con la cruz de San Andrés. Allí se reunieron todos los hombres y rezaron juntos pidiendo un milagro que los sacase de tan angustiosa situación.

El cronista Vázquez relata que Bobadilla se dirigió a sus hombres lanzándoles una fabulosa arenga, pues la moral estaba muy baja y algunos capitanes hablaban incluso de suicidio. Bobadilla alzó la voz y con aire paternal excalmó: "¡Soldados! El hambre y el frío nos llevan a la derrota, pero la Virgen Inmaculada viene a salvarnos. ¿Queréis que se quemen las banderas, se inutilice la artillería y que abordemos esta noche las galeras enemigas, prometiendo a la Virgen ganarlas o perder todos, sin quedar uno la vida?". La respuesta de los infantes españoles, como no podía ser de otra forma, fue un unánime: "¡Sí, queremos!".

Llegada la noche del día 7, un intenso e insólito frío cayó sobre la isla de Bommel. Fuertes vientos comenzaron a helar las aguas que rodeaban a los españoles sitiados. Aquello bien parecía una respuesta de la virgen a las súplicas hechas por los sufridos infantes. Juan del Águila vio la ocasión de cambiar la suerte de lado y no dudó en mover su artillería sobre aquellas aguas heladas hasta tener a tiro a los buques holandeses. De esta manera comenzaron a abrir fuego a la par que Bobadilla ordenaba a su sargento mayor, Cristóbal Lechuga, uno de los soldados más reputados de los tercios y en cierto modo padre de la artillería española, junto a los reputados capitanes Cerdany y Suárez, avanzar con unos 200 hombres para tomar algunas isletas donde emplazar su artillería y ganar posiciones.

El ataque español fue terrible y furioso, y el pánico se apoderó de los soldados holandeses que pronto comenzaron a emprender la huida embarcando en sus buques ante el riesgo de quedarse atrapados en el hielo a merced de los españoles. Tal fue el desconcierto que se produjo entre los protestantes que a punto estuvo un soldado catalán, llamado Felipe de Valgornera, de capturar al mismísimo almirante Holac. A los holandeses no les quedaba más opción que retornar hacia el Mosa, tras perder varios buques y más de 300 hombres por el fuego de la artillería y mosquetería española.

Aún quedaba un fuerte donde se apostaban 6 navíos holandeses y numerosa tropa, el cual fue tomado al asalto por el capitán Juan Valencia, que emocionó con su valor a Bobadilla. El sitio de Empel había finalizado y Mansfeld consiguió contactar al fin con sus hombres. Por su parte, Farnesio partió desde Bruselas hacia Alost al conocer la noticia de la grave situación en la que se encontraban sus queridos tercios, y cuando supo de su liberación, escribió una carta a Bobadilla agradeciendo y loando sus servicios y gestas. Además recompensó con un cáliz de oro, multitud de escudos y un centenar de vacas a la villa de Alost, por haber acogido tan generosamente a sus hombres.

Era el día 8 de diciembre y los holandeses habían perdido todos sus navíos y multitud de barcos, varios cientos de ellos habían muerto y cerca de 2.000 fueron capturados. Los protestantes no salían de su asombro ante tales acontecimientos. Se dice que el propio conde de Holac, que aún no era capaz de entender lo que había sucedido, exclamó aquello de: "Tal parece que Dios es español al obrar tan grande milagro". "Cinco mil españoles que eran a la vez cinco mil infantes, y cinco mil caballos ligeros y cinco mil gastadores y cinco mil diablos".

Los españoles de la isla de Bommel pudieron ser trasladado en barcas a Bolduque en cuanto mejoró el tiempo. Algunos de ellos morirían víctimas de las heridas sufridas y las pésimas condiciones a las que tuvieron que hacer frente. Otros sufrirían amputaciones en pies o manos, completamente congeladas por las bajas temperaturas que hubieron de soportar. Pero los tercios españoles lo habían vuelto a lograr; habían salido de una imposible situación dando la vuelta a lo que parecía una derrota segura, algo que sería una constante a lo largo de toda la historia de los Tercios.

Desde entonces quedó la Virgen de la Inmaculada Concepción como patrona de la infantería española, aunque no sería oficializado hasta 3 siglos después, el 12 de noviembre de 1892, mediante una Real Orden de la reina María Cristina. En la iglesia de Empel sigue existiendo una copia de la imagen de la virgen y en las escaleras del altar mayor el párroco, en tales fechas, coloca un yelmo de infantería sobre la bandera española en recuerdo de aquella milagrosa gesta.

El milagro de Empel. Augusto Ferrer-Dalmau.

Bommel. Grabado de Hogenberg y Braun.

Isla de Bommel. Mapa de la época.

Placa en homenaje al milagro de Empel. Iglesia de Empel. 


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